Reisverslag

Phuket in stijl

Bezocht door: Sam

Phuket associeert u, en ik vòòr deze reis evenmin, niet meteen met een luxueuze, comfortabele en culinaire vakantie. En toch vallen de twee best te rijmen. Op de luchthaven van Phuket vallen, dat moet ik eerlijk toegeven, de clichés van deze populaire strandbestemming nog niet meteen te doorprikken. Echter vanaf ik de Thaïse warmte (in alle betekenissen van het woord) tegemoet stapte, stond niets mij nog een zorgeloze vakantie met alle luxe in de weg. 

Phuket is de naam van een eiland in het zuidwesten van Thailand, is eveneens de naam van zijn grootste stad en vormt tevens een eigen provincie in het land, sinds kort door een brug met de rest ervan verbonden. Het eiland is op zijn beurt omringd door een veertigtal andere, even exotische eilanden in de Andamanzee. Verschillende daarvan kunt u per boot verkennen vanaf één van de vele jachthavens op Phuket. Verschillende eilandjes figureerden, geheel terecht lijkt me, al voor Hollywood-blockbusters omwille van hun pure, rauwe postkaart-waardige schoonheid. Yao Noi, de Phi Phi-eilanden (horend bij naburige provincie Krabi) en - ik verzin het niet- James Bond Island zijn enkele van de bekendsten en één voor één een ommetje waard. Al is het ommetje zelf, over de turquoise zee, meestal al voldoende om uw Phuket-imago serieus op te krikken.
Het eiland Phuket telt verschillende hotels van basic over eenvoudig comfort tot complete luxe. Ideaal voor rustzoekers, kersverse stellen en tout court voor wie op zoek is naar dat ‘ietsje meer’. Verschillende sterrenhotels bieden uiteenlopende (sport)faciliteiten, een comfortabel wit zandstrand met palmbomen en een uitmuntende service inclusief culinaire verwennerij aan. 

Er is voor ieder wat wils, steeds met een topniveau qua accommodatie, service en gastronomie. Maar de stijl en sfeer waarin de hotels dat doen, verschilt wel. Enerzijds leerde ik het ‘barefoot luxury resort’ kennen, toen ik mijn tijd spendeerde op een tropisch paradijs à la Phi Phi eilanden of Yao Noi. Hier bevond ik me tussen het groen in complete rust en intimiteit. Voor wie op zoek is naar puur natuur, authenticiteit en verfijning kan ik dit ten zeerste aanraden. Hotels met een sterk karakter, waar u werkelijk in zen-modus van terugkeert naar de ratrace in ons Belgenlandje! 
Anderzijds kan u kiezen voor het grotere resort met een ruim palet aan faciliteiten, centraler gelegen om als uitvalsbasis te dienen voor uw verkenning van Phuket. Ze zijn het gedroomde scenario voor een strandvakantie pur sang met een uitstekende service, verschillende restaurants, ruim personeel en een moeilijk te overtreffen comfortniveau.

De Thaïse keuken, waar in elk hotel (blote voeten of niet) wordt mee uitgepakt, gaat van een frisse pad thai over curry’s (variërend van mild naar brandend heet), kokossoepjes met gember tot sticky rijst met mango en een heerlijk exotische fruittafel met drakenfruit en verse ananas.
De keuken is zeer licht verteerbaar en (h)eerlijk lekker. U kan, ik nam de proef op de som, ook zelf achter de kookpotten aanschuiven met de chef-kok van uw hotel om met een aantal Thaise specialiteiten zelf te experimenteren. Wees wel gewaarschuwd wanneer de kok u aanraadt om met nog wat meer chilipepers of gember bij te kruiden: de Thaïse maag is beter bestand tegen ‘spicy’ dan een West-Vlaamse dat is. Zeg niet dat we u niet inlichtten.

Wat valt er in Phuket te zien, was een andere vraag waarmee ik naar de brandende Thaïse zon afzakte. Ook daarin raakte mijn beeld aanvankelijk niet verder dan dat van een tropisch strand met her en der een verdwaalde palmboom. Maar er is beslist meer: zowel op het eiland dat groener is dan gedacht, maar ook in de archipel rond Phuket. De Phang Nha-archipel is een verzameling eilandjes en spitse, imposante rotstoppen die her en der uit de Andamanzee oprijzen en een wat mythisch, onwerkelijke setting creëren. U kan ondermeer gebruik maken van een speedboot, zelf een jacht huren of u stapt aan boord van een 1-week durende trip door de archipel met zijn tweetjes. Enkel zo komt u op enkele eilanden waar u anders niet komt. Aan boord, hoeft u zich werkelijk van niets iets aan te trekken en hebt als enige opdracht pretentieloos genieten. Ik scheepte in voor een ochtendlijke ‘sunrise cruise’, waarmee ik voor dag en dauw opstond om aan boord te gaan van een long tail boat. De charmante bootjes brachten me een handvol kilometers verder naar een Expeditie Robinson-aandoend, afgelegen strandje in de archipel. Eén van het soort met maagdelijk witte stranden, een palmboom incluis, turquoise water en als achtergrond een dicht begroeide, onaangetaste rotsenkust. U hoeft zich enkel neer te vleien op een voor u uitgerold strandlaken en wordt voorzien van zondagse boterkoeken, dampende koffie, frisse yoghurt geserveerd in een netjes vormgegeven kokosnoot en vers fruit, turend naar de opkomende zon achter de bergen.
Phuket blijft natuurlijk in de eerste plaats een strandbestemming. Een strand in Thailand kan trouwens niet privé zijn en is steeds publiek. Veel stranden zijn echter dermate afgesloten of exclusief, dat u bij uw hotel mag rekenen op een strand voor u alleen. De Andamanzee wordt tijdens uw verblijf uw dagelijks decor voor een portie pootjebaden of een ochtendlijke zwempartij. Ik was zelf een paar keer getuige van een huwelijk dat door het hotel werd georganiseerd op het strand van één van de hotels: de stranden van Phuket zijn graag gezien als unieke setting voor een inzegening met aansluitende honeymoonvakantie. En ik kan ze daar moeilijk ongelijk in geven … 
Het strand kan daarna worden ingewisseld voor een watersport naar keuze, waar elk hotel de nodige faciliteiten voor heeft: duiken, kayak, paddleboard, zeilen, … of een tee-time op de golfcourts die veel hotels bezitten of uitbaten. Het rustiger aan doen, kan probleemloos in de spa die eveneens elk hotel op zijn plattegrond heeft prijken: deze voorzien in een resem aan behandelingen en veel hotels hebben zelfs een aantal ‘spa villa’s’ waar u bovenop alle luxe van uw kamer ook wellnessbehandelingen op aanvraag krijgt in de eigen kamer of het paviljoen in uw privétuin.

De stereotiepe beeldvorming van Phuket is ontegensprekelijk aanwezig. Maar ik mocht de prachtige omgeving ervaren op een luxueuze manier: hoogstaand tafelen, heerlijk comfort, een immer vriendelijke Thaïse bevolking en een geraffineerde afwerking. Een verblijf op deze manier brengt u even weg van de wereld, doet u hardop dromen, toont u nog pure natuur en laat u zorgeloos genieten. Nogal cliché geformuleerd hé? Maar laat het dan een nieuw cliché zijn naast diegene die u en ik al hadden over dit stukje Thailand. En dan is Phuket wel degelijk het overwegen waard. En niet een klein beetje …