Reisverslag

Hoogtepunten van Cambodja

Bezocht door: Patrick

Als afsluiter van het drieluik Indochina, arriveer ik in Cambodja. Hier staan drie stops op het programma: Siem Reap, Song Saa Private Island en de hoofdstad Phnom Penh. 

Siem Reap is de vaste uitvalsbasis voor een bezoek aan de fantastische site van Angkor, een complex van eeuwenoude hindoeïstische en boeddhistische tempels. Aan tophotels in Siem Reap geen gebrek; dit keer laat ik me verleiden tot het nieuwe Phum Baitang, een uniek luxehotel dat net buiten het centrum en de site ligt.  
Voor een bezoek aan Angkor is het belangrijk de hitte, maar vooral de drukte zoveel mogelijk te ontvluchten. De sites worden immers dagelijks overstroomd door busladingen Chinese en Koreaanse bezoekers. Maar er zijn wat trucjes om dat zoveel mogelijk te mijden; één ervan is vroeg  uit de veren zijn. Ik sta voor dag en dauw op en trek per tuktuk naar de site voor een ochtendlijk bezoek. Tegen een uur of negen keer ik dan terug naar het hotel voor een ontbijt (een alternatieve locatie voor het ontbijt is aan de rand van de site, uitkijkend over de zonsopgang boven Angkor). Het geeft me de tijd een aantal uren te relaxen aan het zwembad, wat te rusten, te genieten van het hotel, ... In de namiddag vat ik dan opnieuw de tocht aan naar Angkor; de meeste toeristen zijn dan op hun terugweg; dus de rust is ook terug van weggeweest. Het is, toegegeven, een ietwat bijzondere dagindeling, maar het maakt dat je bezoek aan de site rustiger en dus gemoedelijker verloopt. Voor mij alvast de perfecte timing van een bezoek aan Angkor.
Ik combineer mijn bezoek aan Angkor met enerzijds een boottocht op het Tonle Sap-meer, anderzijds met een 'countryside tour'. De eerste voert me in een houten privéboot over een groot meer ten zuiden van de stad. Het meer krimpt en zwelt aan gedurende het jaar volgens wisselende waterstanden, waardoor de mensen die er rond wonen hun huizen op stelten bouwden. De boottocht geeft de bezoekers de mogelijkheid de drijvende dorpen en het lokale leven op het water te gadeslaan. De 'countryside tour' voert me dan weer naar de leefgemeenschappen rond de wereldberoemde site, de 'backstage' van Angkor zo je wil. Hier kom je, weg van alle toeristische rompslomp, in het meer authentieke Cambodja. Zittend op een ossenkar rijd ik door kleine dorpjes waar men druk in de weer is met suikkerriet en kinderen volop aan het spelen zijn. 's Avonds is er nog een diner tussen de rijstvelden.
Nog een tip: logeert u in een eerder hedendaags hotel als Phum Baitang, trek dan zeker een avond uit om het diner te nemen in één van de koloniale hotels die Siem Reap telt. Even de sfeer opsnuiven ... 

Van Siem Reap trek ik naar Song Saa, een privé-eiland voor de kust van Sihanoukville. Toegegeven, Cambodja wordt niet snel geassocieerd met een verblijf aan het strand. Maar als u Song Saa tegemoet vaart, smelt dat idee als sneeuw voor de zon. Het is wel even reizen, maar eenmaal ter plekke overvalt me een gevoel van pure rust, puur genieten, pure luxe. Een aantal nachten hier doorbrengen, slaat werkelijk alles: het dagprogramma bestaat uit duiken, een boottochtje hier en daar, luieren en kuieren. Een klein stukje 'heaven on earth' wat mij betreft!

Afsluiten doe ik terug in de bewoonde wereld: Phnom Penh. Cambodja's hoofdstad is vaak het eind-of beginpunt van een reis door het land, maar het is zeker geen straf hier wat tijd te moeten doorbrengen. Ik bezoek er het Royal Palace (doet me denken aan het paleis in Bangkok), trek met een riksja langs de oude koloniale gebouwen in de stad en eindig in het Tuol Sleng Museum. Dat laatste is zeker geen vrolijke bedoening; het museum vertelt immers het verhaal van de martelpraktijken van de Rode Khmer destijds. Een aangrijpende ervaring zeker en vast, maar ook wel een must als je in Phnom Penh bent. 

En in Phnom Penh eindigt meteen ook mijn rondreis door het vrolijke Indochina-trio: er was heerlijk eten in het levendige Vietnam, tot rust komen in puur Laos en een afwisseling van geschiedenis, cultuur en luxe in Cambodja. De perfecte combinatie voor een reisje naar een nog weinig gekend stukje Azië!